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Optimum Taxation and Tax Policy (Imposition optimale et politique fiscale) (Tributación óptima y política fiscal)

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  • Nicholas H. Stern

    (International Monetary Fund)

Abstract

What types of goods should be taxed? How progressive should the income tax be? What should be the balance between the taxation of commodities and the taxation of income? These questions have concerned many leading economists of the last two centuries, and the past 15 years has seen a tremendous surge in the formal analysis of these problems. This more recent literature is often termed "optimum taxation." The paper gives a nontechnical introduction to this topic in order to provide a broad understanding of the methods of approach, the type of arguments used, and the conclusions reached. The study of the optimum taxation of commodities goes back to Ramsey (1927) and was developed by Samuelson and Boiteux and, more recently, by Diamond and Mirrlees (1971) and others. The Ramsey rule for the one-consumer economy is that, for small taxes, the proportional reduction in compensated demand (compared with demands in the absence of taxes) should be the same for all goods. In the many-consumer case, one also has to take into account the importance of the consumption of any good in the budget of deserving groups. The study of optimum income taxation was created by Mirrlees (1971), and the nonlinear and linear cases are presented, together with calculations for the latter. The optimum combination of direct and indirect taxes is shown to be sensitive to the sophistication of the tax tools involved (for example, whether the income tax is linear or nonlinear), to the way incomes are generated, and to the form of supply and demand functions. The theory of reform (that is, the appraisal of small movements from a given initial condition) is introduced and compared with that of optimality. The data requirements and assumptions involved in such an analysis are more modest than those for optimality. Certain robust and general conclusions are identified: for example, (1) efficiency considerations point to the taxation of inelastically demanded goods (with cross-elasticities treated properly, however), and (2) the interrelation between taxes is a major determinant of their optimum level. /// Quelles catégories de produits doivent-elles être imposées? Quelle doit être la progressivité de l'impôt sur le revenu? Quel doit être l'équilibre à établir entre l'imposition des biens et celle du revenu? Ces questions ont retenu l'attention de nombreux économistes parmi les plus importants depuis deux siècles et ont donné lieu, au cours des 15 dernières années, à une multitude d'analyses théoriques consacrées à ces problèmes. Les ouvrages publiés récemment à ce sujet sont souvent regroupés sous le chapitre de l'"Imposition optimale" de la théorie économique. Le document se propose de donner un aperçu de caractère non technique de cette question afin de faciliter la compréhension générale des méthodes d'approche, du type d'arguments utilisés et des conclusions qui s'en dégagent. L'étude de l'imposition optimale des biens remonte à Ramsey (1927) et a été développée par Samuelson et Boiteux et, plus récemment, par Diamond et Mirrlees (1971), ainsi que par d'autres économistes. La loi de Ramsey, dans le cas d'une économie à un consommateur, est que, dans le cas d'impôts de faible importance, la réduction proportionnelle de la demande compensée (opposée à la demande en l'absence d'impôts) doit être la même pour tous les biens. Dans le cas d'une économie à plusieurs consommateurs, il faut tenir compte également de l'importance que revêt la consommation de chaque bien dans le budget des groupes de population concernés. La théorie de l'imposition optimale du revenu a été créée par Mirrlees (1971) et les cas non linéaires et linéaires sont présentés, ainsi que les calculs en ce qui concerne le deuxième cas. Il apparaît que le dosage optimal entre impôts directs et impôts indirects est sensible à la complexité des instruments fiscaux utilisés (par exemple, au caractère linéaire ou non linéaire de l'impôt sur le revenu), à la manière dont les revenus sont produits et à la forme des fonctions d'offre et de demande. La théorie de la réforme (c'est-à -dire l'évaluation de mouvements de faible importance à partir d'une condition initiale) est présentée et comparée à celle de l'optimalité. Les données nécessaires et les hypothèses à retenir dans le cadre d'une telle analyse sont moins nombreuses que dans le cas de la théorie de l'optimalité. Certaines conclusions importantes et générales sont présentées: par exemple: 1) des considérations ayant trait à l'efficacité militent en faveur de l'imposition des biens faisant l'objet d'une demande inélastique (les élasticités croisées étant cependant traitées de manière appropriée); et 2) la relation mutuelle entre impôts est un déterminant important de leur niveau optimal. /// ¿Qué clase de productos deben gravarse? ¿Qué grado de progresividad debe tener el impuesto a la renta? ¿Cuál debe ser la combinación óptima de la imposición de los bienes y servicios y la de la renta? En los últimos dos siglos muchos destacados economistas se han planteado estas preguntas, y en los últimos 15 años ha aumentado notablemente el estudio sistemático de estos problemas. A este tipo de análisis más reciente sobre el tema se le conoce frecuentemente como "tributación óptima". El trabajo presenta una introducción no técnica al tema a fin de ofrecer una presentación general de los métodos de análisis, la clase de argumentos utilizados y las conclusiones a las que se llega. El estudio de la tributación óptima de los bienes se remonta a Ramsey (1927) y fue desarrollado por Samuelson y Boiteux y, más recientemente, por Diamond y Mirrlees (1971), entre otros. La regla de Ramsey referente a una economía con un solo consumidor indica que, para niveles bajos de tributación, la reducción proporcional de la demanda compensada (comparada con lo que sería si no existieran impuestos) debe ser igual para todos los productos. En el caso de una economía con muchos consumidores también se debe tener en cuenta la importancia del consumo de cada artículo en el presupuesto de los grupos de bajos ingresos. El estudio de la imposición óptima de la renta fue iniciado por Mirrlees (1971); en este trabajo se presentan los casos lineal y no lineal, así como cálculos relativos a este último. Se muestra que la combinación óptima de impuestos directos e indirectos es sensible a la sofisticación de los instrumentos tributarios disponibles (por ejemplo, si el impuesto a la renta es o no lineal), a la forma en que se generan los ingresos y a la forma de las funciones de oferta y demanda. Se presenta también la teoría de reforma (es decir, la evaluación de pequeños cambios a partir de una condición inicial) y se la compara con la teoría de optimalidad tributaria. Dicho análisis presenta menores requerimientos de datos y de supuestos que el análisis de la optimalidad. Se presentan ciertas conclusiones de validez general. Por ejemplo: 1) desde el punto de vista de la eficiencia, deben gravarse los productos de demanda inelástica (teniendo debidamente en cuenta las elasticidades cruzadas de estos bienes) y 2) la interrelación entre los impuestos constituye un factor central determinante del nivel óptimo de tributación.

Suggested Citation

  • Nicholas H. Stern, 1984. "Optimum Taxation and Tax Policy (Imposition optimale et politique fiscale) (Tributación óptima y política fiscal)," IMF Staff Papers, Palgrave Macmillan, vol. 31(2), pages 339-378, June.
  • Handle: RePEc:pal:imfstp:v:31:y:1984:i:2:p:339-378
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    Cited by:

    1. Sonia Bhalotra & Marcela Umaña-Aponte, 2010. "The Dynamics of Women’s Labour Supply in Developing Countries," The Centre for Market and Public Organisation 10/235, Department of Economics, University of Bristol, UK.

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