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Resolving and Avoiding Unsustainable Imbalances in the Euro Area

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  • Sebastian Barnes
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    Abstract

    Some euro area countries accumulated large and persistent external imbalances during the upswing, revealing important weaknesses in the macroeconomic management of the monetary union. Greece, Ireland, Portugal and Spain ran large current account deficits by historical standards, while Finland, Germany and the Netherlands had substantial surpluses. Some of these deficits and surpluses were larger than appear justified by economic fundamentals. The massive debt accumulation made deficit economies vulnerable to shocks, complicated their recovery from the world financial crisis, and has challenged the stability of the euro area. In some countries, fiscal policy in the past decade failed to counter and sometimes aggravated these pressures. External imbalances were driven by underlying domestic economic, financial and sometimes fiscal imbalances. These were the result of a combination of a wide range of country-specific shocks and insufficient macroeconomic and financial stabilisation. Movements in real interest rates in some countries contributed to diverging borrowing and saving patterns, which fuelled credit booms and a weakening of competitiveness in some deficit countries. Weaknesses in financial regulation and over-optimistic growth expectations encouraged excessive risk-taking in both deficit and surplus countries. Harmful imbalances can be characterised by a misallocation of resources and increased vulnerability. When the financial crisis hit, some deficit countries faced the combined problems of a sharp contraction in private demand, an impaired financial system and weak public finances. Unwinding large imbalances, in both deficit and surplus countries, will be a prolonged and difficult process. A new and cross-cutting approach to economic and financial management in the euro area is required to ensure balanced development in the future. While the shocks that led to this build-up of imbalances may not recur, similar pressures are likely to arise within the monetary union in the future. Macroeconomic, financial and fiscal management should be strengthened in an integrated way, alongside structural reforms. This should aim to achieve the differentiation necessary to improve stabilisation of national economies, while ensuring that the euro area as a whole is protected from unsustainable developments in individual countries. Important legislative changes are underway at EU level to improve the surveillance of imbalances and to help ensure that the necessary corrective action is undertaken where risks emerge. This working paper relates to the 2010 OECD Economic Survey of the Euro Area (www.oecd.org/eco/surveys/euroarea). Résorber et éviter les déséquilibres non soutenables dans la zone euro Certains pays de la zone euro ont accumulé des déséquilibres extérieurs importants et persistants durant la phase d’expansion, qui ont mis au jour de sérieuses déficiences dans la gestion macroéconomique de l’union monétaire. L’Espagne, la Grèce, l’Irlande et le Portugal ont enregistré des déficits de balance courante élevés par rapport aux périodes passées, alors que l’Allemagne, la Finlande et les Pays-Bas ont affiché des excédents substantiels. Certains de ces déficits et excédents étaient plus prononcés que ne le justifiaient, semble-t-il, les fondamentaux économiques. L’accumulation massive de la dette a rendu les économies déficitaires vulnérables face aux chocs, compliqué leur redressement après la crise financière mondiale et remis en cause la stabilité de la zone euro. Dans certains pays, la politique budgétaire n’a pu contrecarrer et a parfois même aggravé ces tensions. Les déséquilibres extérieurs ont été nourris par des déséquilibres internes sous-jacents, dans les domaines économique, financier et parfois budgétaire, imputables à la fois à une série de chocs par pays et à une stabilisation macroéconomique et financière insuffisante. Les variations des taux d’intérêt réels dans certains pays ont contribué à des profils d’emprunt et d’épargne divergents qui ont alimenté une forte expansion du crédit et suscité un affaiblissement de la compétitivité dans plusieurs pays déficitaires. Les déficiences de la réglementation financière et les anticipations de croissance exagérément optimistes ont encouragé une prise de risques excessifs dans les pays déficitaires comme dans les pays excédentaires. Les déséquilibres néfastes impliquent des distorsions dans l’allocation des ressources et une vulnérabilité accrue. Lorsque la crise financière a frappé, certains pays déficitaires ont été confrontés à une combinaison de problèmes : forte contraction de la demande privée, défaillance du système financier et fragilité des finances publiques. La correction des déséquilibres extérieurs, dans les pays déficitaires comme dans les pays excédentaires, sera longue et difficile. Une nouvelle approche pluridisciplinaire de la gestion économique et financière dans la zone euro s’impose pour assurer un développement équilibré à l’avenir. Les chocs qui ont conduit à cette accumulation de déséquilibres ne se reproduiront pas nécessairement, mais des pressions du même type apparaîtront vraisemblablement au sein de l’union monétaire. La gestion macroéconomique, financière et budgétaire devra être renforcée de façon intégrée, parallèlement à la mise en oeuvre de réformes structurelles. La différenciation nécessaire à une plus grande stabilisation des économies nationales pourra ainsi être assurée, tout en garantissant la protection de la zone euro dans son ensemble contre les évolutions peu viables intervenant dans les différents pays. D’importantes modifications législatives sont engagées au niveau de l’UE pour améliorer la surveillance des déséquilibres et veiller à ce que les mesures correctrices nécessaires soient engagées lorsque des risques se manifestent. Ce document de travail porte sur l'Étude économique du Zone euro. (www.oecd.org/eco/etudes/zoneeuro).

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    Paper provided by OECD Publishing in its series OECD Economics Department Working Papers with number 827.

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    Length:
    Date of creation: 09 Dec 2010
    Date of revision:
    Handle: RePEc:oec:ecoaaa:827-en

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    Keywords: euro area; competitiveness; current account; monetary union; imbalances; credit booms; expansion du crédit; déséquilibres; solde extérieur; union monétaire; compétitivité; zone Euro;

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    Cited by:
    1. Angelini, Elisabetta Croci & Farina, Francesco, 2012. "Current account imbalances and systemic risk within a monetary union," Journal of Economic Behavior & Organization, Elsevier, vol. 83(3), pages 647-656.
    2. Pierre Aldama, 2013. "Soutenabilité de la dette publique et fonctions de réaction budgétaire en Europe," Post-Print dumas-00909907, HAL.

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